Картина Вселенной, возникшая в XX веке благодаря усилиям астрономов, рождает много вопросов. Существует ли у Вселенной «край»? Другими словами, что находится за ее обозримыми для человечества границами? Как возникла Вселенная? Как она развивается? Существует ли во Вселенной жизнь, в том числе разумная? По крайне мере на некоторые из этих вопросов можно попытаться ответить.

Оказалось, что расстояние от Земли до любой из галактик постоянно увеличивается. Причем «убегают» галактики от нашей планеты тем быстрее, чем дальше от нее находятся. Такой факт можно объяснить, предположив, что Земля находится в центре гигантского взрыва, от которого галактики разлетаются, как осколки гранаты. Однако мы знаем, что наша галактика не является центральной, и Солнце — не центр вселенной.

Второе предположение, способное объяснить «раз-бегание» галактик, состоит в том, что наша Вселенная расширяется.

Если в настоящее время галактики разбегаются, значит, когда-то они были рядом? Действительно, многие астрономы считают, что возраст нашей Вселенной оценивается в 13,5 миллиардов лет, и свое существование она начала с Большого Взрыва, в результате которого и образовалось большинство космических объектов.

Чем закончится разбегание галактик? Во многом это зависит от массы Вселенной. Если она превышает критическую величину, через некоторое время (измеряемое миллиардами лет) силы притяжения начнут снова стягивать галактики вместе. Когда все вещество Вселенной снова соберется вместе, последует новый Большой Взрыв, в результате которого родится новая вселенная. Если же масса нашей Вселенной не так велика, галактики будут разбегаться вечно.

Что можно сказать по поводу «края Вселенной»? Сотни лет назад подобным вопросом о крае были озабочены люди, которые думали, что Земля плоская. Теперь мы знаем — двигаясь строго в одном направлении, рано или поздно вернешься в место старта. Земля-то круглая, у нее нет края! Возможно, так же устроена и наша Вселенная, только изогнуто в ней само пространство. Поэтому и вопрос о крае Вселенной не имеет смысла.

Многие астрономы склоняются к мысли, что вокруг многих звезд в нашей галактике могут существовать планеты. Раз так, наверняка на некоторых из таких планет существуют условия, благоприятные для возникновения жизни. Даже если вероятность ее появления ничтожно мала, гигантское число звезд во Вселенной гарантирует, что где-то жизнь все же существует. Почему тогда мы не замечаем ее присутствия в космосе? Пока все рассказы о пришельцах остаются не более чем современной фантазией.

Не исключено, что объяснение кроется в гигантских расстояниях, разделяющих отдельные солнечные системы. Если на одной из планет в нашей галактике в данный момент и существует разумная жизнь, как мы можем узнать об этом — ведь даже свет летит от звезды до звезды в течение тысяч и тысяч лет? Если очаги разума во Вселенной и существуют, то, возможно, они напоминают примитивные племена, обитавшие на нашей планете десятки тысячелетий тому назад. Представь себе, что одно такое племя живет в Южной Африке, а другое — в Северной Америке. Что бы они ни делали, и какие бы гигантские постройки ни возводили, у них нет шансов узнать о существовании друг друга.

Возможно, в такой ситуации находятся и отдельные очаги разумной жизни во Вселенной. Настанет ли для них эра «великих географических открытий»? Во многом это зависит от того, найдутся ли способы быстрого преодоления гигантских космических расстояний, разделяющих различные планетарные системы.