В предыдущей главе мы довольно подробно познакомились с пашей солнечной системой и с некоторыми проблемами, которые стоят перед учеными в области планетной астрономии. Однако и та планета, па кото­рой мы живем сами, до сих пор храпит еще немало загадок и тайн, все еще ожидающих своих колумбов. Этих загадок так много, что им вполне можно было бы посвятить отдельную книгу. Мы остановимся лишь на некоторых из них — на тех, которые в той или иной сте­пени связаны с космическими явлениями.

Одна из величайших загадок Земли — великие оле­денения, которые имели место в истории нашей пла­неты.

В древние времена по каким-то причинам в поляр­ных районах и па вершинах высоких гор начали на­капливаться огромные массы льда. Под действием соб­ственной тяжести они медленно перемещались, сокрушая на своем пути скалы и горы, дробя и круша самые твердые породы.

По современным научным данным сплошными мас­сами льда было покрыто около одной пятой части зем­ной поверхности. Под толстым слоем льда оказалась вся Северная Европа вплоть до Северной Франции и средней Германии. Льды покрыли, а Северную Америку примерно до 38° северной широты. На территории на­шей страны ледник спускался двумя громадными язы­ками по Днепру и Дону.

Великое оледенение Земли началось примерно около 500 тыс. лет назад и продолжалось па протяжении мно­гих тысячелетий. Под действием каких-то причин льды то отступали, то вновь надвигались. Так, на территории Европы было, по-видимому, четыре ледниковые эпохи, между которыми имели место сравнительно теплые периоды. Полное отступление льдов произошло всего лишь около 20—25 тыс. лет назад. Но в некоторых районах льды задержались еще дольше. Из района современного Ленинграда ледник отступил только 16 тыс. лет назад. Кое-где на Севере небольшие ос­татки древнего оледенения сохранились и до сих пор.

Современные ледники не могут идти ни на какое срав­нение с древним оледенением нашей планеты. Они за­нимают лишь около 15 млн. кв. км, т. е. менее одной тридцатой части земной поверхности. Таким образом, великое оледене­ние представляло собой поистине планетарное явление. Следовательно, и причины у него должны быть соответ­ствующего масштаба. В связи с этим некоторые иссле­дователи пытались связать эту древнюю катастрофу с космическими процессами. Например, выдвигалось пред­положение о том, что в нашей звездной системе, Галак­тике, в районе солнечной орбиты существует малопро­зрачная туманность, в которую Солнце могло погру­жаться при своем движении вокруг галактического центра. По мнению сторонников этой гипотезы, такое погружение должно приводить к уменьшению количе­ства солнечного тепла, поступающего на Землю, и вызы­вать тем самым понижение температуры. Однако подоб­ная точка зрения не находит себе подтверждения в со­временных астрономических данных.

Другие ученые высказывали предположение, что по­нижение температуры на Земле могло быть вызвано ко­лебаниями солнечного теплового излучения. Однако многолетние наблюдения за деятельностью нашего днев­ного светила показывают, что величина его теплового излучения остается практически постоянной. Установ­лено также, что количество солнечного тепла, приходя­щее к границам земной атмосферы, с течением времени почти не меняется. Об этом же свидетельствуют и мно­гочисленные геологические данные.

Столь же неубедительными являются и другие по­пытки связать наступление ледниковых эпох с действием таких космических факторов, как изменение наклона земной оси, расстояния Земли от Солнца и т. п.

Наиболее обоснованной можно считать гипотезу, ко­торая объясняет оледенения геологическими изменения­ми, происходившими на нашей планете. Хорошо известно, например, какими резкими климатическими границами являются горные хребты, как отличается, например, кли­мат Черноморского побережья Кавказа от климата Се­верного Кавказа, или климат северной части Крыма от климата южного побережья. Задерживая теплые или холодные ветры и осадки, горы определяют климат мно­гих районов Земли.

Изменения земного рельефа, образование и исчезно­вение высоких гор, изменение направлений морских те­чений, а также сильные извержения вулканов, сопровож­дающиеся выбросом в атмосферу огромного количества вулканической пыли, поглощающей часть солнечного тепла, могли оказывать существенное влияние на кли­мат различных районов нашей планеты и вызывать значительные колебания средних температур.

Существенное влияние на климат Европы и Север­ной Америки могли оказать колебания интенсивности Гольфстрима. Это течение приносит в умеренные широты к берегам Европы теплые тропические воды и опреде­ляет климат, растительный и животный мир, а тем самым и образ жизни людей на значительной части ев­ропейского материка.

Мощность Гольфстрима необычайно велика. Доста­точно сказать, что ежесекундно он переносит 26 млн. куб. м воды, что примерно в 20 раз превышает расход воды всех рек земного шара.

Подсчитано, что приносимое этим течением тепло со­ставляет около 45% общего теплового баланса Ледови­того океана. Если бы Гольфстрим прекратил свое су­ществование, то средняя температура Европы заметно понизилась бы и значительная ее часть оказалась бы скованной льдами. В связи с этим возникает естествен­ный вопрос—не могло ли служить причиной оледенений Европы временное исчезновение Гольфстрима?

Но почему Гольфстрим мог исчезнуть?

Хорошо известно, что в истории нашей планеты не раз имели место опускания и поднятия различных уча­стков земной коры. Подобные изменения, происходящие под действием внутренних сил, в некоторых районах Земли    продолжаются   и   до   настоящего   времени.

Например, берега Голландии медленно опускаются, и что­бы преградить дорогу морю, жители этой маленькой страны вынуждены были соорудить специальную «ли­нию обороны», состоящую из многочисленных плотин и дамб. Высокая плотина сооружается вдоль западного берега Дании. Ежегодно море отвоевывает здесь у суши несколько метров. В середине прошлого столетия мор­ская пучина поглотила в городе Агерре остатки церкви, которая за полтора века до этого находилась в 650 м от берега. Даже в Московской области почва опускается ежегодно на 4 мм.

Однако далеко не всегда подобные изменения про­исходят столь медленно и постепенно. Дно океана со­трясается от многочисленных землетрясений, подводные вулканы выбрасывают пепел и лаву, со дна неожидан­но появляются и так же неожиданно исчезают целые острова.

Несколько лёт назад, например, советские ученые наблюдали с борта океанографического суда «Михаил Ломоносов» извержение нового вулкана Каплиньиш в группе Азорских островов, в результате которого об­разовался новый островок, соединенный перешейком с соседним островом.

Изучение океанских глубин показало, что на дне их существует много погруженных горных хребтов. К их числу относятся недавно открытый хребет Ломоносова в Ледовитом океане, Североатлантический хребет в Ат­лантическом океане и Срединный Индийский хребет в Индийском океане. Имеются данные, указывающие на то, что в настоящее время все эти хребты продолжают погружаться. Вполне возможно, что в древние времена на их месте существовали материки, ныне опустившиеся на дно океана.

В частности, найдены весьма интересные сведения, указывающие на то, что Североатлантический хребет действительно возвышался когда-то над поверхностью океана. При изучении морского дна в районе Североат­лантического подводного хребта был найден крупный обломок известняка, содержащий включения марганца. Однако хорошо известно, что такой известняк не может образоваться на дне океана, так как морская вода во­обще не содержит марганца. Значит, марганец был пе­ренесен сюда пресной, речной водой. А это в свою оче­редь говорит о том, что Североатлантический хребет когда-то возвышался над поверхностью воды. Кроме того, близ вершины слой морских осадков значительно тоньше, чем у основания хребта, что может быть объяс­нено только более поздним опусканием.

В 1957 г. в районе Североатлантического хребта, в соответствии с программой Международного геофизиче­ского года, работала советская океанологическая экспе­диция. Ученые обнаружили на дне моря осколки черно­го базальта и туфа. Это служит прямым свидетельством того, что когда-то в этом районе протекали бурные вул­канические процессы.

По если исчезновение Североатлантического хребта в глубинах океана действительно имело место, то когда это было?

В настоящее время в распоряжении ученых имеют­ся данные, позволяющие определить эту дату с боль­шей степенью точности. Эти данные были получены советскими гидрогеологами на основе измерения радио­активности осадков Карского моря. Им удалось уста­новить, что около 3—5 тыс. лет назад имело место за­метное усиление Гольфстрима. Кроме того, было обна­ружено, что еще один прорыв теплых вод Гольфстрима в Карское море произошел около 10—12 тыс. лет назад. Этот срок совпадает с ориентировочной датой погруже­ния Североатлантичеекого хребта.

С этими событиями многие ученые и связывают ве­ликие оледенения Земли. Участки суши, появлявшиеся со дна моря в Атлантическом океане, преграждали путь на север теплым морским течениям. Вследствие этого в полярных областях начиналось сильное похолодание, и мощный ледяной покров надвигался на территорию Ев­ропы и Северной Америки. Когда же суша погружалась на дно океана, Гольфстрим вновь получал свободный доступ в северные районы. Освободившееся течение несло тепло к скованным льдами берегам, и льды отсту­пали. Интересно, что указанная выше дата погружения Североатлантического хребта довольно хорошо согла-1 суется с датой окончания ледникового периода.

Таким образом, на первый взгляд может показаться, что ледниковые периоды представляют собой чисто земные явления. Однако в одной из предыдущих глав мы уже упоминали о той вероятной связи, которая существует между геологическими процессами и некоторыми косми­ческими факторами. Поэтому не исключена возмож­ность, что и великие оледенения Земли в конечном итоге могли  быть вызваны космическими причинами.