Слово «астероид» означает «звездоподобный». Так в начале XIX столетия были названы открытые, неиз­вестные до того времени, планеты чрезвычайно малых размеров. В телескоп они казались не кружочками, как большие планеты, а звёздочками. Тем не менее это были настоящие планеты, двигающиеся вокруг Солнца между орбитами Марса и Юпитера.

Первый астероид — малая планета — был открыт в ночь на 1 января 1801 года итальянским астрономом Пиацци. Составляя карту неба, он измерял положение звёзд. Одна из них оказалась быстро перемещающейся с места на место Это и была малая, дотоле неведомая, планета — астероид За 1801—1845 годы было открыто 5 астероидов, назван­ных Церерой, Палладой, Вестой Юноной и Астреей. Затем астероиды открывались десятками ежегодно. Особенно много их было открыто за последние полвека — после того как для поисков астероидов стали применять фотографию.

До 1940 года были определены орбиты почти 1500 астерои­дов. Понятно, что для такого большого числа малых планет не стало хватать имён, и многие из них названий не полу­чили. Ныне они обозначаются просто номерами. Только некоторые замечательные астероиды названы именами.

Орбиты астероидов образуют собой пояс малых планет, расположенный преимущественно между орбитами Марса и Юпитера. Большинство астероидных орбит — слегка вытянутые эллипсы, часто близкие к кругам Однако некоторые астероиды имеют очень вытянутые орбиты и по ним далеко уходят из зоны Марс — Юпитер. Так, астероид Адонис, открытый в 1936 году, может захо­дить даже внутрь орбиты Венеры Астероид Гидальго, открытый в 1920 году, наоборот, может удаляться от Солнца почти на расстояние Сатурна.

Такие астероиды, как Адонис и Гидальго, а также многие другие движутся по орбитам, которые ничем не отличаются от орбит некоторых комет и метеорных тел.

Не все астероиды нам известны. Астрономы открывают только наиболее крупные. Из мелких астероидов они за­мечают только те, которые ближе других подходят к Земле. По современным подсчётам число всех астероидов превосхо­дит сто тысяч. Постоянно же возможно наблюдать только полторы тысячи.

Размеры астероидов ничтожны. Только четыре наиболее крупных астероида имеют поперечник, заметный при наблю­дении в очень сильные телескопы. Наибольший размер имеет Церера — 770 километров. О размерах остальных астероидов можно судить только по их яркости.

Астероиды светят отражённым светом Солнца, подобно Луне. Учитывая это, а также расстояние до различных астероидов, можно найти, что большинство малых планет имеет размеры от десяти до восьмидесяти километров в поперечнике. Среди них несомненно есть и глыбы размером лишь в несколько сотен или даже десятков метров.

Сила притяжения на астероиде ничтожна. Если бы мы могли попасть на малую планету, то один неосторожный прыжок навсегда унёс бы нас с неё в мировое пространство. Общая масса всех астероидов, включая и те, которые

пока ещё не открыты, не превосходит 1/1000 доли массы Земли. Главная часть этой массы приходится, однако, на несколько крупных астероидов.

Изучая яркость наиболее крупных астероидов, астро­номы нашли, что у некоторых из них она испытывает бы­стрые и неправильные колебания. Это указывает на то, что они вращаются и имеют неправильную форму. По меткому выражению некоторых астрономов, астероиды — это «ле­тающие горы».

Даже такой сравнительно большой астероид, как Веста (диаметр 386 километров) обнаруживает небольшие коле­бания яркости и представляет собой также глыбу неправильной формы.

Астероиды являются настоящими планетными оскол­ками. Они должны были возникнуть вследствие разрушения сравнительно небольшого небесного тела. Об этом убеди­тельно свидетельствует их форма

Вторым доказательством того, что астероиды могут быть обломками более крупных тел, является характер их орбит Действительно, многие астероиды образуют группы, орбиты которых пересекаются в одном месте. Это может быть только в том случае, если в этом месте произошёл распад лишь одного первоначального более крупного тела на мел­кие осколки.

Причины распада больших небесных тел установить пока не удалось; однако предполагается, что он происходит вследствие внезапного столкновения тел в солнечной си­стеме. Такие столкновения возможны и впредь. Десятки тысяч астероидов и многие миллионы миллионов метеорных тел обращаются вокруг Солнца по орбитам, которые мед­ленно изменяются. Это приводит к пересечению пути отдель­ных тел, к их столкновению и разрушению. Так, гигантский метеорит (или крошечный астероид, что, в сущности, одно и то же) столкнулся 30 июня 1908 года с Землёй в сибирской тайге. Такое же столкновение астероидов с метеоритом или другим астероидом обязательно должно привести к их раздроблению и разрушению.

Многочисленные следы подобных катастрофических столкновений можно видеть на поверхности Луны, ко­торая не защищена атмосферой от метеоритной бомбар­дировки

В телескоп на поверхности Луны видны десятки тысяч кольцевых гор или лунных кратеров. Они имеют плоскую форму в виде тарелки с кольцевым валом по наружному краю и центральной горкой посредине. Во многих случаях лунные кратеры походят на форму Аризонского кратера на Земле. Вокруг некоторых кратеров Луны простираются светлые лучи, прямолинейно расходящиеся во все стороны. Удалось установить, что это насыпи порошко­образного вещества.

Форма многих лунных кратеров заставляет думать, что они произошли при столкновении метеоритов или астерои­дов с Луной. Поверхность Луны, не защищенная воздуш­ной оболочкой, испытывает с особой силой эту бомбарди­ровку. Малая сила тяжести на лунной поверхности способ­ствует разбрасыванию продуктов взрыва на огромное расстояние и образованию гигантских воронок. Времени для образования таких кратеров было достаточно — около двух миллиардов лет. Так как на Луне нет ни ветров, ни дождей, ни живых существ, то следы каждого такого столкновения сохранились до наших дней.

Осколочный характер астероидов, их различная вели­чина, доходящая до размеров крупных метеоритов, сход­ство орбит некоторых комет и многих астероидов — всё это показывает, что между астероидами, кометами и метеор­ными телами существует тесная связь. Это говорит об их общем происхождении.

В процессе своего развития все эти малые небесные тела разрушаются, распыляются и наполняют продуктами своего разрушения — космической пылью — как нашу солнечную систему, так и межзвёздное простран­ство.
Приглашаем Вас обсудить данную публикацию на нашем форуме о космосе.

В.В.Федынский и И.С.Астапович «Малые тела Вселенной» 1948 год. Научно-популярная библиотека