Помимо небольших ярких вспышек метеоров, люди с давних пор наблюдают на небе и другое родственное явление — болиды. Болид — это большой яркий метеор. Словно молния, прорезает ночное небо болид (рис. 25). В свете яркого огненного тела меркнут звёзды, светлеет небо, тени бегут по земле. Слышны раскаты грома. Позади болида тянется волнующийся огненный хвост, который долго виден в воздухе.
Явление болида производило устрашающее впечатление на наших предков. Именно оно породило в прошлом суеверные рассказы «очевидцев» о летающих огненных драконах и «змеях-горынычах».

В действительности это явление объясняется очень простой причиной. Как и метеор, болид наблюдается при вторжении из мирового пространства в атмосферу Земли осколка вещества, только более крупного. Если явление метеора вызывают частицы весом в доли грамма, то метеорная частица величиной с вишню и более даёт уже явление болида.

Подобно артиллерийскому снаряду влетает в атмосферу небольшой камешек. Врезаясь в воздух, он сильно сжимает его, образуя перед собой воздушную «подушку». Сжатый воздух разогревается до 2000 и более градусов и начинает испускать свет; камешек также сильно раскаляется и оплавляется с поверхности. Потоки встречного воздуха «шлифуют» тело болида, отрывая от его поверхности мельчайшие частички раскалённого вещества. Так возникает у болида огненный хвост. Раскалённый болид ярко светит, разбрасывая искры. Яркость света отдельных болидов часто превышает 3— 5 миллиардов свечей!

Большинство болидов погасает, «сгорая» на высоте 60—40 километров над Землёй. Но более крупные из них гаснут ниже — в 10—25 километрах от земной поверхности, когда метеорное тело влетает в более плотные слои атмосферы и благодаря этому теряет сбою космическую скорость и охлаждается. В этом случае «небесный камень» долетает до поверхности Земли. Такой камень называют метеоритом.

На высоте’ 50—55 километров и ближе к земной поверхности при полёте болида в воздухе возникают звуковые колебания: громовые раскаты, жужжание, свист.

Огромный метеорит или, вернее, его многочисленные осколки упали на землю 12 февраля 1947 года в дальневосточной тайге — в отрогах Сихотэ-Алиньского хребта. В этот день сотни людей видели, как утром над лесом стремительно пролетело ослепительно сверкающее огненное тело, оставляя после себя искры и тёмный расплывающийся в воздухе след. Это тело сильно осветило местность, а когда оно упало на землю, был слышен сильный грохот, подобный выстрелам из артиллерийских орудий.
В район падения Сихотэ-Алиньского метеорита была отправлена научная экспедиция Академии наук СССР. На месте падения метеорита было обнаружено свыше 100 воронок. Самая большая воронка имела поперечник около 28 метров и глубину 6 метров. В воронках учёные нашли тысячи крупных и мелких «небесных камней» — железных осколков. Громадный метеорит, прежде чем упасть на землю, раздробился на куски.

Такое дробление крупных метеорных тел происходи»; очень часто. Благодаря этому крупные метеориты выпадают нередко в виде каменного или железного «дождя». Сихотэ-Алиньский железный «дождь» является самым крупным в мире из всех известных науке. В районе выпадения этого «дождя» на большой площади был повален лес. Отдельные деревья были вырваны с корнем и отброшены.
В старину такие грандиозные явления, как падение метеорита 1947 года, надолго оставались в памяти народа и рождали легенды.

У индейцев Северной Америки существует предание, что когда-то к их предкам на землю сошёл огненный бог. Теперь мы можем объяснить происхождение этой легенды. В штате Аризона, в Америке, в конце прошлого века был обнаружен большой кратер—углубление, напоминающее чашу. Вблизи кратера было найдено свыше 200 тонн метеоритных обломков. Исследование аризонского кратера показало, что здесь не более чем 6 тысяч лет назад упал гигантский метеорит. От него-то, как видно, и идёт легенда об огненном боге, сошедшем на землю.

Много преданий существует и непосредственно о метеоритах — о «небесных камнях». У многих, народов в старину такие камни почитались как священные. Падение метеорита считали «божественным знамением». Известен случай, когда упавший в 1492 году в Германии крупный метеорит был прикован в церкви к стене, чтобы он «не смог улететь обратно на небо».
Верующие мусульмане до сих пор поклоняются «священному камню», находящемуся в мечети Каабе, в городе Мекка (Аравия). Мусульманская религиозная сказка гласит, что этот камень был сброшен с неба. Можно думать, что он действительно упал «с неба», то-есть является обычным крупным метеоритом.
Метеориты находили и в могилах, при раскопках древних гробниц с останками царей. Это также свидетельствует о том, что в прошлом метеориты, как «посланцы небес», нередко обожествлялись, считались «священными». Известно, что изображения метеоритов помещались даже на некоторых древних монетах.
Поклонение «небесным камням» особенно поощрялось церковью. Это поддерживало в народе повиновение, укрепляло веру и приносило хорошие доходы. На месте падения метеоритов строились часовни, устраивались молебствия.

Падение больших метеоритов — явление очень редкое. Мелких же метеоритов выпадает на Землю много — не менее тысячи ежегодно.
Однако лишь ничтожная часть этих «небесных камешков» попадает в руки учёных.
Известны случаи, когда метеориты пробивали крыши и потолки зданий, влетали в открытые окна. Так, в 1864 году в Тобольске метеорит попал в церковь.
Всего в Советском Союзе пока найдено около 120 метеоритов, в том числе около десяти метеоритных «дождей». В последнее время каменный метеоритный «дождь» выпал (в июне 1949 года) в Челябинской области, в районе села Куиашак.

Чаще на Землю падают каменные метеориты с примесью железа, реже — чисто железные. Крупнейший из железных метеоритов был найден в Южной Африке; он весит 60 тонн. Назвали его — Гоба.
Учёные подробно изучают камни, попавшие к нам из мирового пространства. Начало науки о метеоритах было положено у нас в России ещё в конце XVIII века.
Член-корреопондент Петербургской Академии наук учёный Э. Ф. Хладный первый научно доказал, что метеориты имеют неземное происхождение. Он показал также связь метеоров с падением метеоритов.
Изучение метеоритов показывает, что они являются, по-видимому, обломками небесных тел. Был определён и возраст некоторых метеоритов — оказалось, что с момента их образования прошли миллионы и даже миллиарды лет.
Подробные исследования «небесных камней» приводят нас также к другому замечательному выводу. Оказывается, что состав метеоритов близок к составу земных пород. В них содержатся те же химические элементы, из которых построены различные тела на Земле! Так, в каменных метеоритах находят большой процент кислорода, кремния, железа, магния и небольшие количества серы, кальция и алюминия. В железных метеоритах содержится более всего железа и никеля, а также кобальт, медь, фосфор, сера и другие элементы. Все эти химические элементы входят в состав большинства земных тел. Ни в одном из метеоритов не найдено элементов, которых нет на Земле!

Очень интересное открытие было сделано в 1947 году сотрудницей советского академика А. Н. Заваришсого — Л. Г. Кваша. В одном из каменных метеоритов она открыла присутствие минерала, содержащего воду. Позднее из этого минерала были выделены капельки космической воды! Это открытие даёт в руки учёных возможность более уверенного объяснения происхождения «небесных камней».
Всесторонние исследования метеоритов дают убедительное подтверждение диалектико-материалистического учения о материальном единстве Земли и всех других космических тел вселенной, о единстве природы.