Самая высокая степень переменности наблюдается у новых к сверхновых звезд. Эти звезды иногда, в отличие от обычных переменных звезд, называют взрывными звездами. Термин «новая» вошел в употребление потому, что наблюдатели обнаруживали звезду там, где ее рань­ше, казалось не было. На самом деле, старые фотографии всегда показывают, что точно на месте появившейся яркой звезды раньше находилась слабая звездочка, так что речь должна идти не о возникновении звезды, которой раньше не было, а о сильной вспышке уже существую­щей звезды.

Явление обычно протекает так: звезда невысокой све­тимости (с М примерно равной +6 —+8т), ранее ничем особенным себя не проявлявшая, вдруг чрезвычайно быстро начинает увеличивать свой блеск, в течение нескольких дней достигая —6-й, —7-й абсолютной звездной вели­чины, т. е. сравниваясь в светимости с самыми мощными сверхгигантами. При этом, как нетрудно подсчитать, светимость звезды возрастает в сотни тысяч раз.

После того как звезда достигнет максимума блеска, она начинает ослабевать. На первых порах ослабление блеска происходит довольно быстро, хотя намного медленнее, чем его усиление во время вспышки. Затем падение блеска замедляется и сопровождается иногда отдельными новыми небольшими и короткими усилениями.

По истечении 10—20 лет после вспышки звезда возвращается в свое исходное состояние.

Вспышки новых звезд объясняются накоплением энер­гии в неглубоких слоях звезды и затем быстрым, сопро­вождаемым взрывом освобождением этой энергии. В ре­зультате взрыва вся оболочка звезды, расположенная над слоем, где произошло выделение энергии, отделяется от звезды и рассеивается в пространстве. При вспышке но­вой звезды в течение нескольких дней, выделяется энер­гия порядка 1038 — 103* Дж, т. е. равная энергии, которую Солнце излучает за 10000—100000 лет:

Масса газовой оболочки, выбрасываемой новой звез­дой, относительно невелика и составляет примерно сто­тысячную долю массы звезды. Этим объясняется то, что по истечении 10—20 лет звезда снова возвращается к ис­ходному состоянию: испытанное ею потрясение благода­ря малой потере массы носило временный характер.

Самая большая катастрофа, происходящая со звездой, это вспышка сверхновой звезды. Здесь приставка «сверх»
употребляется для того, чтобы подчеркнуть необычайно большую мощность взрыва. Сверхновая в максимуме блеска имеет        12-^^-18™; значит, в этот момент ее светимость равна светимостям сотен или многих тысяч
обычных новых в высшей точке блеска. Во время вспышки сверхновой светимость звезды возрастает в миллиарды
раз. Выброс материи происходит со скоростью до 6000 км/с. Взрыв зарождается на большой глубине и выброшенная материя составляет значительную долю массы звезды, по крайней мере, несколько процентов. Энергию взрыва можно оценить в 1042 —. 1044 Дж — такую энергию Солнце излучает за миллиарды лет. По-видимо­му, вспышка сверхновой связана с существенным преоб­разованием природы звезды. После того как блеск самой звезды снова упадет до исходной величины, нельзя ска­зать, что все стало по-старому, так как огромные массы выброшенных газов образуют туманность, обладающую специфическими свойствами. Сейчас астрономы умеют находить такие туманности — реликты сверхновых, вспышки которых произошли намного раньше, чем чело­век стал наблюдать небо. Наиболее известная из них — Крабовидная туманность — сложное образование, являющееся результатом сравнительно недавней (1054 г.) вспышки сверхновой. Эта вспышка зарегистрирована в китайских летописях.