Изучая Галактику по распределению в ней: звезд раз­личных типов и сопоставляя ее с другими галактиками, удалось выяснить основные черты строения нашей звезд­ной системы. Форма Галактики напоминает круглый сильно сжатый диск. Как и диск, Галактика имеет плос­кость симметрии, разделяющую ее на две равные части, и ось симметрии, проходящую через центр системы и пер­пендикулярную к плоскости симметрии. Сравнение с дис­ком имеет тот недостаток, что у всякого диска есть точно обрисованная поверхность — граница. У нашей звездной системы такой четко очерченной границы нет, так же как нет четкой верхней границы у атмосферы Земли. Известно, что плотность атмосферы с увеличением высоты уменьша­ется, постепенно сходя на нет, и нельзя указать такого места, до которого атмосфера простирается и сразу за которым она уже отсутствует. В Галактике звезды рас­полагаются тем теснее, чем ближе данное место к плоскости симметрии Галактики и чем ближе оно к ее плоско­сти симметрии. Наибольшая звездная плотность в самом центре Галактики. Здесь на каждый кубический парсек приходится несколько тысяч звезд, т. е. в центральных областях галактики звездная плотность во много тысяч _ раз больше, чем в окрестностях Солнца.

При удалении от плоскости и оси симметрии звездная плотность убыва­ет, причем при удалении от плоскости симметрии она убывает значительно быстрее. Поэтому если бы мы усло­вились считать границей Галактики те места, где звезд­ная плотность уже очень мала и составляет, например, только одну звезду на 1000 пс3 (т. е. в 130 раз меньше, чем в окрестности Солнца), то очерченное этой границей тело было бы сильно сжатым круглым диском. Если границей считать область, где звездная плотность еще меньше и со­ставляет одну звезду на 10 000 нс3, то снова очерченное границей тело будет диском примерно той же формы, но только больших размеров. Поэтому нельзя вполне опреде­ленно говорить о размерах Галактики.

Если все-таки гра­ницами нашей звездной системы считать места, где одна звезда приходится на 1000 пс3 пространства, то диаметр Галактики приблизительно равен 30000 пс, а ее толщина 2500 пс. Таким образом, Галактика — действительно сильно сжатая система: ее диаметр в 12 раз больше тол­щины. Как велики размеры Галактики, можно судить по тому, что свет, затрачивающий лишь пол суток, чтобы пройти «от края до края» всю Солнечную систему, дол­жен путешествовать около 1001)00 лет, чтобы пересечь Галактику по диаметру. Солнце находится почти точно в плоскости симметрии Галактики, но от оси симметрии (и, следовательно, от центра) оно отстоит далеко — на расстоянии около 10 000 не, т. е. оно ближе к краю Га­лактики, чем к ее центру.

Количество звезд в Галактике огромно. По современ­ным данным оно превосходит сто миллиардов, т, е. при­мерно в двадцать пять раз превосходит численность жи­телей нашей планеты.